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DE DONDE VENÍAN ESTOS ANIMALES.

 

 Autor: Ricardo Pasquali. Universidad CAECE. Publicado en Paleolatina (www.paleolatina.com.ar)

 

En la década de 1950, el paleontólogo norteamericano George Gaylord Simpson fue el primero en señalar que la historia de los mamíferos sudamericanos mostraba episodios más claros que los otros continentes.

Simpson reconoció que estos episodios eran comparativamente pocos, pero claramente diferenciados. En todos los casos estos episodios fueron marcados por la inmigración de grupos que influenciaron muy trascendentalmente su historia.

Para este investigador hubo tres acontecimientos inmigratorios fácilmente reconocibles que denominó estratos faunísticos. Los tres estratos faunísticos fueron denominados por Simpson el de los viejos inmigrantes, el de los viejos saltadores de islas y finalmente el de los últimos saltadores de islas y últimos inmigrantes.

Simpson postulaba que a la llegada de los viejos inmigrantes, durante el Paleoceno temprano, el continente sudamericano estaba desprovisto de mamíferos. Sin embargo, el hallazgo de mamíferos cretácicos demostró que ese postulado no era correcto. Sudamérica tuvo representantes nativos derivados de grupos pangeicos, con algunos sobrevivientes en el Paleoceno más temprano. Entre esos raros sobrevivientes se encuentra un grupo de monotremas emparentados con los ornitorrincos, que es originario e inmigrante de Australia, y un mamífero primitivo perteneciente a un grupo, el de los gondwanaterios, que sería hermano de los multituberculados que vivieron en el supercontinente de Laurasia.

Los viejos inmigrantes llegaron a América del Sur a comienzos del Paleoceno, momento en que quedó convertida en un continente isla y se inició su más severo aislamiento. A pesar de este aislamiento, hay evidencias que sugieren que hasta hace unos 35 millones de años había cierta conexión archipielágica con Antártida.

Entre los viejos inmigrantes provenientes de Laurasia estaban los marsupiales. Estos mamíferos no placentarios posiblemente pasaron de América del Norte a Sudamérica a través de una cadena transitoria de islas que apareció en el Caribe a fines del Cretácico. A través de la Antártida, los marsupiales habrían llegado a Australia donde adquirieron una extraordinaria diversidad.

Otros grupos de viejos inmigrantes laurásicos eran los condilartros, unos ungulados primitivos cercanos a los ancestros de todos los demás ungulados; los leptícidos, un primitivo grupo de mamíferos parecidos a las musarañas; y los pantodontos, ungulados de clasificación no del todo clara.

Los edentados, representados actualmente por los armadillos, los osos hormiguero y mielero y los perezosos, también formaban parte de los viejos inmigrantes y su lugar de origen parece haber sido una de las masas continentales de Gondwana distinta a la que formaría Sudamérica.

El segundo estrato faunístico a que hacía referencia Simpson es el de los viejos saltadores de islas, que termina con el mayor aislamiento del continente sudamericano. Estaba integrado por roedores y primates provenientes de África a través de una ruta de azar. Estos inmigrantes llegaron a Sudamérica a fines del Eoceno y principios del Oligoceno, pasando de isla en isla en balsas naturales, como camalotes, ramas y troncos de árboles arrastrados por las corrientes marinas a través del Atlántico Sur.

La conexión archipielágica con el Caribe que se estableció hace unos 18 millones de años, durante el Mioceno temprano, quedó evidenciada por el hallazgo de un perezoso terrestre en Cuba. Este animal provenía de América del Sur y pertenecía al grupo de los edentados megaloníquidos.

La presencia de una nueva conexión archipielágica dio comienzo diez millones de años más tarde a un intercambio faunístico americano, cuyos protagonistas fueron los integrantes del tercer estrato faunístico de Simpson, los nuevos saltadores de islas. A Sudamérica ingresaron mapaches norteamericanos –los primeros carnívoros placentarios que tuvo Sudamérica– y emigraron perezosos terrestres.

Muy lentamente y por acción de la deriva continental, la distancia entre ambas Américas se acortaba algunos centímetros cada año. Finalmente, en el Plioceno se producía la unión de esas dos masas continentales a través del istmo de Panamá, dando origen a América como un continente único y al llamado Gran Intercambio Faunístico Americano.

Los registros de mamíferos más antiguos del Gran Intercambio Faunístico Americano provienen de sedimentos depositados hace unos tres millones de años. A Sudamérica ingresaron en forma masiva mamíferos, como mastodontes y caballos, que no dejaron descendencia, y pecaríes, tapires, camélidos, ciervos, conejos, ratones, ardillas, cánidos y félidos emparentados con formas actuales. Para América del Norte emigraron principalmente edentados.

Fue el sabio argentino Florentino Ameghino quien realizó la primera descripción con detalles este proceso de intercambio faunístico, en su sinopsis de 1910 de Geología, Paleogeografía, Paleontología, Antropología de la República Argentina.

 

 

 

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